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    「双月千年世界 2;火紅狐」
    火紅狐 第7部

    火紅狐・尽火記 1

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    フォコの話、410話目。
    火が尽きる時。

    - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -

    1.
     第10代金火狐総帥、ニコル・フォコ・ゴールドマンの権勢は、長く続いた。



     央中再開発計画と「大交渉」の勝利により得た、あまりにも莫大な利権と利潤を、そのまま権力に置換した彼は、己の影を40年もの間、誰にも踏ませることは無かった。
     ゴールドマン家単体で、西方における「大三角形」クラスの財力・権力を築き上げた彼は、いつしか中央政府をも凌ぐ存在となり、それは即ち、中央大陸をも意のままに動かすことのできる権力者に成り上がったのだとも言えた。

     その有り余る富と権力は、ゴールドマン商会、そして金火狐財団を大きく成長させた。
     3世紀末までの、「世界有数の金掘り一族」としての姿は、彼の力により、「世界経済を牽引する巨大財閥」へと変化した。
     財団発足時、片田舎の鉱山都市でしかなかったゴールドコーストもまた、彼が目指していた通りの形――世界一の大都市として、飛躍的な成長を遂げた。
     彼にまつわるすべてが、華々しく、また、雄々しい姿を、世界中に見せ付けていた。

     しかし――その権勢にも、やがて陰りが見えるようになった。



     双月暦358年、「大交渉」の成功から42年が経った頃――。
    「では、開票致します」
     金火狐屋敷の使用人たちが、一同に会した金火狐一族の前で投票箱の鍵を開け、紙を取り出した。
    「トーナ様に一票。ベント様に一票。トーナ様に一票。トーナ様に一票。ベント様に一票。アキュラ様に一票。……そして、トーナ様に一票」
     発表を受け、一族の座る卓の前で直立していた若者5名から、ざわっとどよめきが聞こえる。
    「投票の結果、エリザ・トーナ・ゴールドマン様が、第11代金火狐総帥に、選出されました」
    「……っ」
     一族の卓に、歓喜と悲観が飛び交う。
     その中心、最も豪奢な椅子に座っていた、老いた狐獣人が、トーナと呼ばれた己の孫娘に呼びかけた。
    「こっち、来なさい」
    「は、はい!」
     トーナはぎくしゃくと手足を動かし、老人の側に立った。
    「みんな、聞いての通りや。この結果を聞いて、わだかまりを抱えた者がおるかも知れへんが、投票の結果、つまり一族の総意として、この子を選んだわけや。
     もしこの結果に異議あり、どうしても納得でけへん、っちゅうことであれば、監査局を通して正式に、総帥に対して弾劾決議の申し立てをすればええ。
     それで、ええな?」
     この老人は、この40年近くもの間、この一言で一族を、そして交渉の相手をうなずかせてきた。
     そして今回も、その効力は発揮され、卓に並ぶ一族は静かにうなずくに留まった。
    「では、……ゴホン。全員、起立」
     40年前、自分がされたように、老人は号令をかけた。
     全員が立ち上がったところで、老人は席を立ち、トーナに座るよう促した。
    「本日を以て、我々金火狐一族の宗主、および、金火狐財団の総帥を、エリザ・トーナ・ゴールドマン氏に決定するものとする。
     全員、礼!」
     老人を含む全員が、トーナに向けて深々と、頭を下げた。
     それを受けて、トーナが謝辞を述べる。
    「名にし負う大商人の一族たる、金火狐の皆々様。
     わたし、エリザ・トーナ・ゴールドマンは、本日、この時より、金火狐総帥と言う名誉ある職務、職責を全うするべく、尽力致します。
     そして一族のため、央中のため、そして世界のために粉骨砕身の努力を重ね、より一層の繁栄を目指すべく邁進することを、ここに約束致します。
     よろしゅうお願いいたします」
     総帥席から立ち上がり、深々と頭を下げたトーナに、一同はもう一度、最敬礼で返す。
     そして傍らの老人――今や世界の重鎮となった大商人、フォコもにっこりと笑い、トーナに会釈した。
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