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    「双月千年世界 1;蒼天剣」
    蒼天剣 第9部

    蒼天剣・回帰録 1

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    晴奈の話、第589話。
    時は流れて。

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    1.
     日上戦争――フーと「ヘブン」が起こした戦争から、いくらかの月日が経った。
     世界はその間に、大きく変動していた。



     最も大きく変わったのは、央南である。
     戦時中に成立した西大海洋同盟は、その後も引き続き存在していた。エルスとトマスが危惧していた通り、西大海洋同盟はかつての中央政府のように、非常に巨大な地域共同体となり、世界に対して強い権力・実行力を持つようになっていた。
     そして同盟本部が央南に置かれたために、央南が世界に与える影響と、世界全体からの移民は以前の比にならないほどに増大した。

     一方で、央中も大きく活気付いていた。
     戦後、央北諸国が各個に独立したことと央南が高成長したことを受け、両地域と隣り合う央中諸国は様々な商業・貿易を双方と行っていた。
     特に央中二大商家、ゴールドマン・ネール両家の活動は大規模なものであり、この商業関係だけで国が二つ、三つ買えるほどの財を築いたと言う。

     この両地域の発展は、黒炎教団にも大きな利益をもたらしていた。
     央南と央中が発展し、他地域からの移民が増加したことで、その両地域の中間地点にあった黒炎教団に入信する者も増えていたのだ。
     また、現在の教主であるウェンディ・ウィルソンが、これまでの徹底した密教主義を緩め、敵対していた焔流や央南連合などと和解し、温和的かつ柔軟な布教活動を進めたことも、教区拡大の一因となっていた。



     その活動の一環として、僧兵たちの武術を披露し、さらなる教団員を得ようと言う目的のもと、「黒炎擂台賽(らいたいさい)」と題された武術大会が開かれていた。

     が、主催したウェンディは困惑した表情を浮かべ、額を押さえていた。
    「……なんなのよ、もう」
     準決勝までの試合結果は、教主である彼女の面目を丸潰れにしていたのだ。
    「僧兵組が全員負けたって……、予想外だったわ。これじゃ逆効果じゃない」
    「あ、あの。すみません、母上」
     彼女の後ろには、絆創膏だらけの顔で申し訳無さそうに立つ息子、ウォンがいた。
    「……いいのよ。あの子と当たった時、こうなる気がしたから」
    「あの子? あの、僕の対戦相手、ご存知だったのですか?」
    「ええ。……従兄弟よ、あなたの」
    「いと、こ?」
     思わぬ事実を聞かされ、ウォンは目を丸くした。
    「どう言うことですか? 確かに狼獣人ですが、毛並みは銀色ですし、何より央中出身だと聞きましたよ?」
    「……昔、あなたの叔父に当たる者が勘当されて、央中に越したのよ。
     そこで産まれたのが、あの子」

     選手控え室で、その「狼」――ウィル・ウィアードは虎獣人の少女に、背中をポコポコと叩かれていた。
    「痛い、痛いって」
    「くやしー、ホンマくやしー」
    「まあ、残念だったけどさ」
     ウィルは少女から離れ、背中をさする。
    「いてて……。シルキス、お前バカ力なんだから駄々っ子すんなって、昔から言ってるだろ」
    「せやかて、準決勝まで行ったんやで? くやしーやん」
     くすんと鼻を鳴らすシルキスに、ウィルはポンポンと優しく頭を撫でてやった。
    「ま、仕方ないさ。次、頑張ればいいだろ?」
    「……うん」
     シルキスはぎゅっとウィルに抱きつき、彼の服で涙を拭いた。
    「あ、汚ねっ! 何すんだよっ」
    「……にひひー」
    「これからオレ、決勝なんだぞ。お前の仇討ちするってのに」
    「あ、せやった。ゴメンなー」
    「ゴメンじゃねーよ。……ったく」
     ウィルは涙と鼻水でべちゃべちゃになった上着を脱ぐ。
     と、そこで係員から声がかけられた。
    「ウィアードさん、そろそろ」
    「あ、はい」
     違う上着を着ようかと考えたが、面倒臭かったのでそのまま出ようとした。
    「あ、ウィル兄やん」
     控え室の出口まで進んだところで、シルキスが声をかけてきた。
    「何だよ?」
    「ウチの相手、むっちゃ強かったで。油断したらアカンよ」
    「分かってるって」
     ウィルは背を向けたまま、ひらひらと手を振って応えた。
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